VIAJAR POR EGIPTO

El Sinaí Sur

Esta última parte es la más importante y la que más recuerdos históricos y naturales recoge; sus tierras que se extienden entre el golfo de Suez al oeste y el golfo de Aqaba al este. Es la región con menor número de habitantes, 33.000 en 1990.

Se han localizado gran variedad de yacimientos mineros: destacan los de turquesas, cobre, magnesio, así como yacimientos petrolíferos.

Para visitar debidamente la región es necesario como mínimo una semana. O varias si se desea permanecer en las playas de la costa del mar Rojo.

Todos los autobuses que salen de El Cairo hasta el Sinaí, se dirigen primeramente hacia Suez; atraviesan el canal bajo el agua, por el Túnel de Ahmad Hamdi, situado 20 km al norte de la ciudad de Suez. Tiene unas dimensiones de 4.500 m, de los cuales 1.600 están en la parte subterránea. La profundidad respecto al nivel del canal es de 37 m; la calzada tiene 10,4 m de ancho y está bien iluminada. Se ha calculado bien su desnivel y no se aprecia su bajada. Debe su nombre al Oficial Superior Ahmad Hamdi, muerto en la guerra de 1973. El coste total de las obras fueron de 100 millones de libras egipcias. Empezaron los trabajos en 1975 y fue inaugurado el 30 de abril de 1980. Ha sido el primero de un proyecto de cuatro túneles, que serán construidos a lo largo del Canal.

Tras el paso del túnel, la carretera gira a la derecha, conduciendo después de 35 km hasta las llamadas Ayun Musa o Fuentes de Moisés; se cree que en una de sus fuentes, Moisés hizo potable el agua salobre al tocarla con su báculo.

Prosiguiendo la carretera en dirección sur se llega hasta Wadi El Gharandal; a 109 km de Suez. Lugar de varios pozos petrolíferos. Una vez pasado, a la derecha de la carretera se alza el Monte del Faraón Maldito (494 m), que según la leyenda fue el lugar donde cayó ahogado el ejército egipcio ante Moisés y las aguas del mar Rojo. Junto a él hay una cueva con las llamadas Fuentes del Faraón, Hammam Faraun; sus aguas termales poseen poderes curativos.

Retomando la carretera, y antes de pasar el pueblo de Abou Zenima, sale una pequeña carretera hacia el interior en no muy buenas condiciones (se aconseja vehículos todoterreno), que conduce hasta el pequeño templo de Serabit El Khadim; excavado en la roca durante la XII dinastía y consagrado a la diosa Hathor.

El acceso es complicado: una vez terminado el camino, hay que continuar a pie durante unos 40 minutos.

Este lugar fue denominado Maghara en la antigüedad, donde se explotaron las mayores minas de turquesas del Sinaí, desde la época de los faraones; lo demuestran las estelas encontradas en la zona.
Retomando la carretera general que bordea la costa y, tras pasar Abou Zenima, se llega a Abu Rudeis, a 163 km de Suez. Es uno de los lugares de refinerías y pozos petrolíferos.

Un poco más adelante, la carretera se bifurca: a la izquierda prosigue en dirección al Oasis de Faran.
Por el contrario si se continúa por la carretera en dirección sur, se llega hasta las ciudades de El Tor y Sharm El Sheikh, (descritas más adelante).

Tras pasar el Oasis de Faran, en el que viven algunas familias beduinas, aparece Wadi El Sheikh con una alta garganta de granito. Desde aquí el camino conduce al aeropuerto de Santa Catalina, prosigue a través de la llanura de Raha y el Wadi El Deir; allí un pequeño montículo alberga la capilla del Vellocino de Oro y la Mezquita del Sheikh Haroun. Un poco más adelante empieza el camino que conduce hasta el Monasterio de Santa Catalina.CEstá situado a 1.570 m de altitud sobre el nivel del mar, en el Valle de Jethro, dominado a más de 500 m por las estribaciones del monte Moisés y la montaña de Mégafa.

Está rodeado por espectaculares murallas, ejemplo de arquitectura bizantina. Fueron construidas en el s. VI d. de C. por el Emperador bizantino Justiniano (525-65 d. de C.); estaban destinadas a proteger el lugar de la Zarza Ardiente, por mandato de santa Elena.

Las murallas forman un recinto rectangular; están construidas con granito del Sinaí. Tienen entre 1,80 m y 2,70 de ancho; su altura varía según la topografía del terreno entre 9 y 18 m.

El muro es asimétrico, al adaptarse al terreno y al antiguo monumento de Santa Elena. El lado de la montaña tiene 84 m de largo, con una torre central adornada de tres paneles grabados con cruces. El lado sudeste mide 70 m de longitud, con otra torre central cuadrada, con una decena de troneras y barbacanas destinadas a arrojar aceite hirviendo sobre los posibles asaltantes.

Al muro nordeste, se le llama Diwar Douawara (la muralla del precipicio). Fue construido en 1312 y se encontraba derruido al final del s. XVIII.

Durante la campaña francesa en Egipto, Bonaparte financió la reconstrucción de la muralla que en 1801, el general Kleber fue el encargado de la restauración, construyendo la torre redonda que lleva su nombre, así como la parte central de otras dos torres unidas entre sí.

El muro sudoeste fue obra de Justiniano; contiene una estrecha puerta de entrada al monasterio, la cual ha reemplazado al antiguo acceso por medio de un ascensor tirado de una polea, que al mismo tiempo era utilizado para descender en él los alimentos para los mendigos que pasaban por aquí.

Al abrigo de estas impresionantes murallas se albergan varios monumentos, la mayor parte cerrados al público, como la biblioteca o la galería de los iconos, que no se pueden contemplar en la visita a Santa Catalina o Deir Sant Catrin, como lo llaman los árabes.

Se empezará la visita por los pozos de Jethro, utilizados solamente para el regadío; el agua procede de la denominada Fuente de Moisés, donde el profeta dio de beber a las ovejas.

Cerca, se halla la capilla de la Zarza Ardiente, situada detrás del ábside de la basílica (para poder visitarla se necesita un permiso especial). Es una capilla muy bien decorada con cerámica esmaltada de color azul. Se le supone el lugar más sagrado de todo el Sinaí, ya que fue aquí donde se le apareció Dios a Moisés en forma de una Zarza llena de fuego, que no se consumía.

Durante la construcción de la basílica en el s. VI, la zarza fue trasplantada tras el ábside, donde hoy se la puede contemplar. Se ha podido comprobar que es la única planta de esta especie que crece en todo el Sinaí.

La Basílica

Fue construida al mismo tiempo que la fortaleza que la protege (año 527). Tiene 38 m de largo y 5 de altura. Está precedida de un nártex, con otra puerta de época fatimida (s. XI), decorada con cruces y escenas religiosas.

En el nártex se hallan expuestos bellos iconos, uno de los cuales representa a santa Catalina y a san Pedro. También existen algunos manuscritos procedentes de la biblioteca del monasterio.

La puerta de entrada tiene cuatro hojas de madera; una de las grandes obras del arte bizantino del s. VI.

Al entrar en la basílica, deslumbran una serie de lámparas de plata. Los paneles dorados que bajan desde el embaldosado hasta el pavimento de mármol fueron destruidos por los beduinos en la búsqueda de tesoros, siendo restaurados en el s. XVI y restablecidos en 1714.

La basílica contiene tres naves, separadas por doce columnas de granito. Cada una representa a un mes del año y a uno de los doce apóstoles.

El iconostasio data del s. XVII, perteneciente al iconógrafo cretense Jeremías El Sinaite. Las pinturas representan a san Miguel, san Juan Bautista, la Virgen María, Cristo, santa Catalina y san Nicolás.
La galería superior del iconostasio, representa escenas de las principales fiestas litúrgicas. A la derecha del coro aparece el Relicario de Santa Catalina, donado por el Zar Alejandro en 1860.

Un pequeño sarcófago encierra el cuerpo de santa Catalina (una alejandrina cristiana, que murió martirizada durante el reinado de Maximino).

La obra maestra de la basílica es el magnífico mosaico situado encima del coro; representa la Transfiguración, inspirada en el Evangelio de san Mateo. Cristo se encuentra en la parte central, rodeado por Moisés y Elías. Cada lado que soporta el mosaico tiene dos escenas, en las que Moisés recibe las Tablas de la ley y se descalza delante de la Zarza Ardiente.

La Mezquita

A 10 m de la iglesia, fue construida en granito durante la era fatimí, en el reinado del Califa Al Hakim Bi Amr Allah (1106 d. de C. y 500 de la Hégira). Consta de una habitación de 7 x 10 m. El techo está soportado por una columna. Solo tiene un alminar cuadrado. Las dos piezas más impresionantes son; un atril sobre el que se coloca el corán y un púlpito (Manbar), que data de la era de la mezquita. Ha sido restaurada dos veces, la primera por encargo del rey Fuad y la última con motivo de la visita del presidente Anuar Al Sadat, en noviembre de 1979.

El Refectorio

Es una gran sala rectangular con una bóveda semigótica. Las piedras de los arcos fueron decoradas con símbolos e inscripciones por las cruzadas. Sobre las paredes existen varios frescos, entre ellos uno de 1573, que representa la aparición de dios al Patriarca Abraham en forma de tres ángeles.

En el s. XV el refectorio sirvió de dormitorio a los peregrinos de rito latino, tal y como lo explican las inscripciones de los muros.

El Campanario de la basílica fue construido en 1871 por el monje Gregorio. Los Zares de Rusia ofrecieron las nueve campanas que solamente suenan durante las fiestas litúrgicas.

El Jardín

Se halla al oeste; se parece a un oasis y en él se cultivan diversos árboles y varias clases de legumbres.

Desde el lado este se llega al Cementerio.

Después de permanecer enterrados los muertos durante cierto tiempo en fosas, son desenterrados los osamentos y clasificados por categorías en el Osario. Los restos de los Arzobispos son puestos en nichos especiales. Sin embargo los cráneos de los monjes muertos hace más de 14 siglos son amontonados.

Entre los osamentos se encuentra el esqueleto del anacoreta san Esteban, monje del s. VI, que según san Juan Climaque, vivió en la cima del monte Sagrado en la gruta del profeta Elías.

Además de estas visitas hemos de citar los grandes tesoros del monasterio, no accesibles al público; aparte de los iconos que se hallan en el nártex de la basílica, existen más de 2.000 repartidos por diferentes salas. La mayoría provienen de los ss. VI al X, y del X al XV. Predomina el estilo bizantino, con influencias georginas, sirias y coptas.

Otra de las joyas es su impresionante Biblioteca.

Está situada en el tercer piso del viejo edificio, al sur de la iglesia. Consiste en tres habitaciones, entre las cuales se encuentran 2.319 manuscritos griegos, 284 en latín, 86 en sirio, copto, eslavo, armenio, arameo, amhárico, etíope, inglés, francés, árabe y algunos manuscritos polacos.

Existen 60 volúmenes de manuscritos, incluyendo historia, geografía y filosofía, además de libros religiosos.

El manuscrito más famoso es el libro del Sinaí, escrito por el sacerdote ruso Aspeos, en el año 331 d. de C. a petición del Emperador Constantino, ofrecido al monasterio por Justiniano en el 560 d. de C.
El libro Los Apóstoles, anterior a la época del Emperador Teodosio III en el 716 d. de C. consta de 400 páginas, cada una con dos columnas escritas en oro.

Para otros, el libro más importante es el Libro de la Madre, considerado como un registro histórico, en el que se muestra la economía, sociedad y situación comercial en El Tor (al sur del Sinaí), durante la época turca. Tiene 567 páginas escritas en árabe, además de algunos escritos en turco y griego.

También se encuentra una carta que entregó Napoleón a los beduinos a comienzos del s. XIX (después de la invasión de Egipto), para la protección del monasterio.

Además de esto, se hallan los textos médicos más viejos del mundo; el libro del médico y físico árabe Ali Ben, especialista en las enfermedades de los ojos. Así como una Biblia en sirio, anterior al s. V.

Pero el monasterio perdió uno de sus mejores libros, una copia en griego de los Evangelios, mas exactamente el Codex Sinaiticus (s. IV), que se llevó a Rusia para copiarlo Constantine Tischendorf. Los rusos lo vendieron por 100.000 libras esterlinas a la Biblioteca Británica, donde se halla actualmente. Los británicos como consolación han enviado una copia al monasterio.

El Tesoro

Está en el tercer piso de los nuevos edificios. Aquí se recogen las piezas de máximo valor, que a lo largo de los siglos han ido donando grandes devotos. Entre los objetos más valiosos están; varios cinturones griegos de seda, candelabros en oro y plata, varios cálices rusos y el cáliz de plata entregado por Carlos VI de Francia.

El monasterio está abierto todos los días de 7.30 a 12.30 h, excepto domingos y festividades religiosas.

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